El dramático impacto del cambio climático en los elefantes

Actualmente, el cambio climático amenaza la supervivencia de hasta un millón de especies de vida silvestre en todo el mundo. Esto incluye algunos de los animales más reconocibles de la Tierra, los que todos conocemos y amamos, como los elefantes.

Las tres especies de elefantes (el elefante africano de la sabana , el elefante africano del bosque y el elefante asiático) están actualmente en peligro o en peligro crítico, en parte debido al cambio climático.

Si bien las amenazas más apremiantes que enfrentan los elefantes son la pérdida y fragmentación de su hábitat causada por la actividad humana, los cambios en los patrones climáticos y de temperatura también están alterando las poblaciones de elefantes.

En 2022, la Junta de Turismo y Vida Silvestre de Kenia anunció que el cambio climático es ahora una amenaza mayor para los elefantes que la caza furtiva dado que está exacerbando las sequías, los incendios forestales, las inundaciones y las temperaturas extremas, y no parece que vaya a parar.

Tenemos suerte de tener elefantes en nuestro planeta, ya que cuando prosperan, son algunos de nuestros mayores aliados para mantener el carbono fuera de la atmósfera, mantener la salud de sus ecosistemas y apoyar la biodiversidad. Sin elefantes alrededor, nuestra lucha contra el cambio climático resultaría aún más dura.

Estas son algunas de las formas en que el cambio climático está teniendo efectos directos e indirectos en los elefantes de África y Asia, y cómo puede ayudarlos a sobrevivir frente a estos desafíos para su supervivencia.

Sequía 

Los elefantes beben hasta 190 litros (50 galones) de agua al día. Tampoco pueden sudar, lo que significa que dependen más que otros mamíferos del agua para mantenerse frescos en el calor. Pero el cambio climático está provocando una grave escasez de agua y sequías, lo que afecta a los elefantes, especialmente en las regiones de sabana de África.

En los últimos años, Kenia ha experimentado el peor período de sequía de las últimas cuatro décadas. El país registra año tras año precipitaciones inferiores a la media. Los conservacionistas estiman que la actual sequía ha matado a más vida silvestre en el ecosistema de Amboseli que cualquier otra sequía registrada. Hasta enero de 2023, se habían perdido unos 127 elefantes en esta zona. Kenia es el hogar de unos 36.000 elefantes de la sabana africana.

La sequía también ha aumentado en el sur de África . Un lugar donde esto impacta es el Parque Nacional Hwange en Zimbabwe, por el que deambulan más de 45.000 elefantes. En 2019, la sequía en Zimbabwe mató a más de 200 elefantes en sólo dos meses. Una cría de elefante incluso se cayó en un pozo en busca de agua. IFAW apoyó el rescate de un ternero llamado Jack, que fue encontrado solo en un abrevadero seco.

La falta de agua también afecta la capacidad de reproducción de los elefantes. Las madres pueden abortar o no producir suficiente leche si no están adecuadamente hidratadas. En un mundo donde cada nacimiento de elefante es importante para la supervivencia de estas especies, este es un problema grave.

Inundaciones

Si bien el cambio climático aumenta la sequía en algunas zonas, provoca un aumento de las precipitaciones intensas en otras. Esto provoca inundaciones, que tienen impactos negativos en los hábitats de muchas especies.

Cada julio, las inundaciones provocadas por la temporada de los monzones en la India provocan una afluencia de animales jóvenes que se separan de sus padres, incluidos los elefantes. Si bien los rescatistas pueden reunir a algunos elefantes en el Parque Nacional Kaziranga con sus familias, otros son llevados al Centro para la Rehabilitación y Conservación de la Vida Silvestre del IFAW-Wildlife Trust of India para ser atendidos y finalmente devueltos a la naturaleza.

Temperaturas cambiantes

En general, la temperatura atmosférica de nuestro planeta ha aumentado más de 1,15°C por encima de los niveles preindustriales. Se prevé que aumentará casi 3°C para 2100. Un cambio de esta magnitud promete un desastre para casi todas las especies animales de la Tierra.

El calentamiento global no puede exceder los 1,5°C si queremos evitar los peores impactos del cambio climático. Sin embargo, dados nuestros niveles actuales de emisiones de gases de efecto invernadero, estamos en camino de alcanzar esa cifra para 2027.

Los elefantes son muy sensibles a los cambios de temperatura. Un estudio encontró que la temperatura ideal de los elefantes asiáticos es inferior a 24°C (75,2). Sin embargo, estos elefantes experimentaron temperaturas superiores a los 24°C durante la mayor parte del año. El golpe de calor es una de las principales causas de muerte entre los elefantes asiáticos en Myanmar.

Un estudio de los elefantes de la sabana africana descubrió que alteran su comportamiento cuando experimentan temperaturas más altas. Pasan más tiempo buscando sombra y bañándose en agua para refrescarse. Sus conductas de alimentación, caminata y descanso también cambiaron.

Si bien el estudio encontró que los elefantes son animales inteligentes capaces de encontrar formas de refrescarse, su capacidad para hacerlo depende de los recursos disponibles y, lo que es más importante, de su capacidad para moverse libremente a lo largo de su área de distribución para poder responder a los cambios estacionales en el agua. sombra y comida.

Conflicto entre humanos, vida silvestre y caza furtiva

El cambio climático también está afectando las vidas y los medios de subsistencia de las personas. Muchas comunidades que viven cerca de elefantes están experimentando pobreza y desigualdad, lo que está intrínsecamente vinculado al cambio climático, que continúa amenazando los recursos naturales y los servicios de los ecosistemas.

Afecta desproporcionadamente a familias y comunidades que viven en la pobreza, a pesar de que han tenido el menor impacto en el calentamiento de nuestro planeta.

Desafortunadamente, algunas personas recurren a la caza furtiva como medio para obtener ingresos cuando sus medios de vida se ven amenazados por la falta de recursos naturales. Se mata a los elefantes para convertir sus colmillos en marfil.

El comercio de marfil, aunque prohibido por la CITES, todavía se realiza en numerosos países. El marfil se trafica por todo el mundo a lugares como Europa y Estados Unidos.

El conflicto entre humanos y vida silvestre también se convierte en un problema para los elefantes cuando experimentan escasez de alimentos, agua y otros recursos en la naturaleza. Los elefantes necesitan comer hasta 150 kilogramos (330 libras) de forraje y beber hasta 190 litros (50 galones) de agua por día. 

Viajan grandes distancias para encontrar estos recursos, pero cada vez más el cambio climático los obliga a acercarse y entrar en comunidades humanas, a medida que experimentan una mayor competencia por los alimentos, el agua y el espacio.

Esto puede provocar ataques a cultivos, destrucción de propiedades y el desencadenamiento de comportamientos defensivos del elefante, que pueden causar lesiones o la muerte a personas y elefantes.

La escasez de alimentos y agua inducida por el cambio climático también afecta a las personas, y cuando las personas sienten que están compitiendo con la vida silvestre por estos recursos, pueden perseguir a los animales salvajes en respuesta.

¿Por qué necesitamos elefantes?

Como ingenieros de ecosistemas, los elefantes son aliados cruciales en nuestra lucha para mitigar la crisis climática. Dado que consumen tanta materia vegetal (y viajan largas distancias), dispersan semillas por sus hábitats a través de su estiércol, fomentando el crecimiento de nuevas plantas. Estas plantas no sólo son importantes para los elefantes, sino que también sustentan a varios animales más pequeños. Su estiércol también proporciona el fertilizante perfecto para el suelo donde crecen estas plantas.

Además, las tendencias itinerantes de los elefantes rompen ramas y arbustos, lo que no sólo despeja espacio para el crecimiento de nuevas plantas (permitiendo que las plantas más pequeñas accedan a la luz del sol), sino que también reduce las fuentes de alimento al suelo para los animales más pequeños que de otro modo no podrían alcanzarlas.

El deambular de los elefantes también pisotea el suelo bajo sus pies, lo que «extrae» minerales y los lleva a la superficie. También cava abrevaderos, lo que también beneficia a otros animales más pequeños.

Su capacidad para talar árboles permite que algunos árboles crezcan muy altos y grandes, lo que desempeña un papel importante en el secuestro de carbono. En total, se estima que los elefantes africanos del bosque ayudan a mantener 9.000 toneladas de carbono fuera de la atmósfera. Los propios elefantes secuestran carbono en sus cuerpos y, cuando un elefante muere, retiene carbono en el suelo, manteniéndolo fuera de la atmósfera.

El cambio climático puede estar dañando a los elefantes, pero si trabajamos para salvar a sus poblaciones, los elefantes podrían ayudarnos a luchar contra él. Ésta es sólo una de las razones por las que la conservación de la vida silvestre es tan importante como solución climática .

Desde Azada Verde llevamos tiempo trabajando con sistemas de energía sostenibles y no contaminantes con el objetivo de disminuir nuestra dependencia de combustibles fósiles, y de ese modo, luchar contra el cambio climático. Puedes ayudarnos a poder continuar con nuestros proyectos pulsando en el siguiente enlace.

Fuente: https://www.ifaw.org/au/journal/impact-climate-change-elephants