La agricultura ecológica resulta beneficiosa para los agricultores de África

Un equipo internacional de científicos ha descubierto que las prácticas ecológicas, como cultivar una variedad de cultivos, incluidas leguminosas como frijoles o gandules, y agregar residuos vegetales o estiércol a los suelos, pueden aumentar el rendimiento de los cultivos alimentarios en lugares como el África rural, donde Los pequeños agricultores no pueden aplicar mucho fertilizante nitrogenado.

Publicado en la revista científica Nature Sustainability, y examinando datos de 30 experimentos de campo de larga duración que involucran cultivos básicos (trigo, maíz, avena, cebada, remolacha azucarera o papa) en Europa y África, el estudio es el primero en comparar prácticas agrícolas que trabajan con la naturaleza para aumentar los rendimientos y exploran cómo interactúan con el uso de fertilizantes y la labranza.

«La agricultura es una de las principales causas del cambio ambiental global, pero también es muy vulnerable a ese cambio», dijo Chloe MacLaren, ecologista vegetal de Rothamsted Research, Reino Unido, y autora principal del artículo.

«Utilizando métodos estadísticos de vanguardia para extraer conclusiones sólidas de datos divergentes de experimentos de campo, encontramos combinaciones de métodos agrícolas que aumentan las cosechas y al mismo tiempo reducen el uso excesivo de fertilizantes sintéticos y otras prácticas dañinas para el medio ambiente».

Reconociendo que la humanidad debe intensificar la producción en las tierras cultivables actuales para alimentar a su creciente población, el documento promueve el concepto de “intensificación ecológica”, es decir, métodos agrícolas que mejoran los servicios de los ecosistemas y complementan o sustituyen los insumos de origen humano, como los fertilizantes químicos, para mantener o aumentar los rendimientos.

El conjunto de datos incluyó resultados de seis experimentos de campo a largo plazo en el sur de África dirigidos por el Centro Internacional de Mejoramiento de Maíz y Trigo (CIMMYT).

Los sistemas agrícolas de África reciben en promedio sólo 17 kilogramos de fertilizante por hectárea, en comparación con más de 180 kilogramos por hectárea en Europa o cerca de 600 en China, según Christian Thierfelder, agrónomo de sistemas de cultivo del CIMMYT y coautor del estudio.

«En lugares donde el acceso de los agricultores a los fertilizantes es limitado, como el África subsahariana o las tierras altas de América Central, la intensificación ecológica puede complementar los escasos recursos de fertilizantes para aumentar el rendimiento de los cultivos, impulsando los ingresos de los hogares y la seguridad alimentaria», explicó Thierfelder. «Creemos que estas prácticas actúan para aumentar el suministro de nitrógeno a los cultivos, lo que explica su valor en la agricultura de bajos insumos».

Los experimentos a largo plazo del CIMMYT se llevaron a cabo bajo prácticas de agricultura de conservación “climáticamente inteligentes”, que incluyen labranza reducida o nula, mantener algunos residuos de cultivos en el suelo y (nuevamente) cultivar una variedad de cultivos.

«Estos sistemas de cultivo basados ​​en el maíz mostraron una considerable resiliencia contra los efectos climáticos que amenazan cada vez más a los pequeños agricultores en el Sur Global», añadió Thierfelder.

Además de aumentar el rendimiento de los cultivos, la intensificación ecológica puede reducir los costos ambientales y económicos de la agricultura productiva, según MacLaren.

«La diversificación de los cultivos con leguminosas puede aumentar las ganancias y disminuir la contaminación por nitrógeno al reducir los requisitos de fertilizantes de toda una rotación de cultivos, al tiempo que proporciona alimentos adicionales de alto valor, como los frijoles», explicó MacLaren.

“La diversidad de cultivos también puede conferir resiliencia a la variabilidad climática, aumentar la biodiversidad y suprimir malezas, plagas y patógenos de cultivos; es esencial si los agricultores quieren mejorar la producción de maíz en lugares como África”.

Thierfelder advirtió que la adopción generalizada de la intensificación ecológica requerirá un fuerte apoyo de los responsables políticos y de la sociedad, incluido el establecimiento de mercados funcionales para las semillas de leguminosas y la comercialización de los productos de los agricultores, entre otras mejoras políticas.

«Los graves y cada vez peores desafíos globales (el cambio climático, la degradación del suelo y la disminución de la fertilidad, y la escasez de agua dulce) amenazan la supervivencia misma de la humanidad», afirmó Thierfelder. «Es de suma importancia renovar los sistemas agrícolas y devolvernos a una situación operativa segura». espacio.»

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