Alaska estaría experimentando un «despertar microbiano» impulsado por el cambio climático, según un estudio

Que el cambio climático está cambiando nuestro planeta no es ningún secreto. Sin embargo, estamos empezando a ver también numerosos cambios a nivel microbiano.

Y es que en zonas de nuestro planeta como los ecosistemas boreales y árticos de Alaska, los hongos y bacterias subterráneos se están volviendo más activos a medida que el permafrost se derrite en las regiones del norte, descomponiendo las plantas muertas y otra materia orgánica que anteriormente estaba congelada en el suelo. Los científicos llaman a esta nueva actividad un «despertar microbiano».

Un nuevo estudio dirigido por el biólogo investigador del Servicio Forestal de EE. UU., Phil Manlick, descubrió que el despertar microbiano en realidad está cambiando la estructura de las redes alimentarias árticas y boreales, es decir, está cambiando las relaciones interconectadas entre los organismos y lo que comen.

«Lo que significa es que una red alimentaria que en el pasado se sustentaba en la producción primaria de las plantas, ahora se sustenta en la descomposición», dijo Manlick.

Manlick y su equipo estudiaron muestras de pequeños mamíferos recolectadas en el Bosque Experimental Bonanza Creek, cerca de Fairbanks, durante los últimos 30 años de calentamiento. Durante ese período, determinaron que los hongos se estaban convirtiendo en una parte cada vez mayor de la dieta de los animales.

Manlick llama a esto un «oscurecimiento» de la red alimentaria. En el pasado, la mayor parte de la energía que sustentaban a los pequeños mamíferos, como las musarañas y los topillos, procedía del consumo de plantas. Ahora, dijo, para algunas especies, la mayor parte de esa energía se deriva de los hongos.

«Podemos decir, con mucha certeza, que los hongos se están convirtiendo en un actor realmente importante en términos de energía», dijo Manlick. “Si nos fijamos en una musaraña en 1990, probablemente obtenía entre el 40 y el 50% de su energía de los hongos. Y ahora es entre el 90 y el 100%”.

Manlick dijo que todavía hay muchas cosas que los científicos no entienden sobre los efectos dominó que esta nueva abundancia de energía tendrá en los ecosistemas del norte, que se están transformando rápidamente como resultado del cambio climático causado por el hombre.

Amanda Koltz, ecologista de la Universidad de Texas y coautora del estudio, dijo que ya se comprende que el aumento de la actividad microbiana como resultado del deshielo del permafrost tiene implicaciones globales.

La descomposición en el suelo libera dióxido de carbono y metano a la atmósfera, lo que se suma a las emisiones de carbono que los humanos ya están emitiendo, acelerando el calentamiento global.

Se estima que el permafrost del mundo contiene el doble de carbono que el que hay actualmente en la atmósfera.

«Aunque estos ecosistemas del norte -al menos para la gente del sur- parecen muy lejanos e irrelevantes, en realidad no es cierto, porque lo que sucede en el Ártico y en el boreal es realmente relevante a nivel mundial», dijo Koltz.

El Ártico ya se está calentando cuatro veces más rápido que el resto del planeta debido al cambio climático. Manlick y su equipo tienen previstas más investigaciones para estudiar cómo el despertar microbiano está afectando los niveles más altos de la red alimentaria este verano.

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