Midiendo el cambio climático a través de Esponjas Marinas: Un Nuevo Estudio Revela la Inquitante Realidad

Un estudio de las criaturas marinas sensibles a la temperatura demuestra que el mundo se ha calentado más de lo que se pensaba, aunque algunos científicos se muestran escépticos.

Y es que si se puede confiar en las esponjas marinas que rastrean la temperatura, el cambio climático ha avanzado mucho más de lo que los científicos han estimado.

Un nuevo estudio que utiliza organismos oceánicos llamados esclerosponjas para medir la temperatura global promedio sugiere que el mundo ya se ha calentado alrededor de 1,7 grados C en los últimos 300 años, al menos medio grado Celsius más que el consenso científico establecido en los informes de las Naciones Unidas.

El hallazgo, publicado el lunes en la revista Nature Climate Change, es sorprendente, pero algunos científicos dicen que las conclusiones de los autores del estudio extrapolaron demasiado sobre la temperatura global de lo que se puede deducir con seguridad de las esponjas marinas.

Pero el estudio aborda una pregunta importante: ¿Cuánto se calentó el mundo cuando la maquinaria impulsada por combustibles fósiles funcionaba pero los humanos no estaban muy organizados para medir las temperaturas en todo el mundo? Los científicos dicen que es una pregunta crítica y algo que necesitan comprender mejor.

Los autores del estudio dicen que la industrialización antes de 1900 tuvo un impacto mayor de lo que los científicos creían anteriormente, que su efecto ha sido capturado en los esqueletos de esponjas centenarias y que la base que hemos estado utilizando para hablar sobre políticas de cambio climático ha sido estado equivocado.

«Básicamente, muestran que la era industrial del calentamiento comenzó antes de lo que pensábamos, en la década de 1860«, dijo sobre las esponjas Malcolm McCulloch, autor principal del estudio y profesor de geoquímica en la Universidad de Australia Occidental. «El panorama general es que el reloj del calentamiento global para reducir las emisiones y minimizar el riesgo de un clima peligroso se ha adelantado al menos una década».

Los científicos no asociados con el estudio dijeron que sus colegas han estado lidiando con el calentamiento ocurrido en las primeras décadas después de la revolución industrial, antes incluso de que los registros de temperatura se volvieran más confiables.

«Éste no es el único esfuerzo por revisar lo que llamamos la línea de base preindustrial y sugerir que es posible que nos estemos perdiendo de incrementos de calentamiento en el siglo XIX», dijo Kim Cobb, experto en paleoclima y oceanografía de la Universidad de Brown, quien es el director del Instituto de Brown para el Medio Ambiente y la Sociedad. «Esta es un área de incertidumbre e importancia».

El Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático de las Naciones Unidas (IPCC) en su evaluación más reciente del calentamiento global estimó que las temperaturas de la superficie global han aumentado hasta 1,2 grados C desde la época preindustrial.

Algunos científicos creen que el proceso del IPCC, que requiere consenso, produce resultados conservadores. Los científicos que estudian el hielo de la Tierra, por ejemplo, han expresado su preocupación de que la Tierra se esté acercando a los puntos de inflexión de la capa de hielo antes de lo esperado y que las proyecciones de aumento del nivel del mar del IPCC sean demasiado bajas.

Cobb, que no contribuyó al estudio de Nature Climate Change, dijo que se necesitaría mucha evidencia para cambiar lo que los científicos llaman la línea de base preindustrial, pero también que otros investigadores han encontrado algunos indicios de que el calentamiento antes del siglo XX no se tiene en cuenta adecuadamente. . 

“En este momento aún se desconoce cuán grande es realmente este incremento adicional de calentamiento. ¿Es importante estudiar esto? ¿Podríamos estar perdiendo algunas décimas de grado? Sí, eso parece surgir de las líneas de investigación de los últimos 6 a 10 años”, dijo Cobb.

Las esclerosponjas son uno de los muchos indicadores climáticos que los científicos utilizan para recopilar información sobre las condiciones climáticas pasadas. Con las esclerosponjas, las capas de crecimiento esquelético tienen un propósito similar para los biólogos marinos, como los anillos dentro de un árbol sirven para quienes trabajan en los bosques. 

Las esclerosponjas crecen lentamente y el contenido químico de su esqueleto cambia a medida que crecen, según la temperatura circundante. Eso significa que los científicos pueden rastrear las temperaturas observando la proporción de estroncio y calcio a medida que las criaturas crecen de manera constante.

Cada medio milímetro de crecimiento representa aproximadamente dos años de datos de temperatura, según el estudio. Las criaturas pueden crecer y agregar capas a sus esqueletos durante cientos de años.

«Estos son especímenes realmente únicos», dijo McCulloch. «La razón por la que podemos obtener estos datos únicos es por la relación especial de estos animales con el ambiente».

Los autores del estudio recolectaron esponjas de aguas de al menos 100 pies de profundidad frente a Puerto Rico y cerca de la isla de St. Croix, analizaron la composición química de sus esqueletos, registraron sus hallazgos y compararon sus datos con las medidas de temperatura de la superficie del mar de 1964 a 2012, encontrando la tendencias estrechamente coincidentes.

Los datos del esqueleto de esponja datan de 1700, que es más antiguo que los registros humanos confiables. Eso les da a los científicos un punto de referencia más largo para evaluar cómo eran las temperaturas antes de que los combustibles fósiles se hicieran populares.

Los investigadores creen que hace un mejor trabajo que otros conjuntos de datos, algunos de los cuales se calcularon utilizando mediciones de temperatura del siglo XIX tomadas por barcos que cruzaban el mar.

Los datos de las esponjas muestran que las temperaturas comenzaron a aumentar en la década de 1860, antes de lo que considera el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático de las Naciones Unidas.

Sin embargo, algunos investigadores externos dijeron que el estudio podría estar sacando demasiado provecho de un solo tipo de medida indirecta, particularmente cuando los datos están vinculados a una sola ubicación en la Tierra.

«La gente debe tener cuidado al suponer que los indicadores de una parte del Atlántico siempre reflejan la media global», dijo Gavin Schmidt, director del Instituto Goddard de Estudios Espaciales de la NASA, en una declaración enviada por correo electrónico, y agregó que las afirmaciones del autor probablemente sean “extralimitarse”.

Los autores del estudio dijeron que creen que las aguas frente a Puerto Rico siguen siendo relativamente consistentes y reflejan el cambio global, así como en cualquier parte del mundo.

Los resultados sugieren que la humanidad ya ha cruzado barreras políticas, como el objetivo de los líderes mundiales de limitar el calentamiento a 1,5 grados C.

Cobb dijo que se debe trabajar más con las esclerosponjas para garantizar que este trabajo sea preciso. E independientemente de hasta qué punto hayamos aumentado ya las temperaturas de la Tierra, la humanidad debe frenar la producción de gases de efecto invernadero.

«Cada incremento del calentamiento trae consigo una gran cantidad de mayores impactos climáticos y empeoramiento de los impactos climáticos», dijo Cobb. “Ya vivimos con incrementos de calentamiento que no son seguros. … El trabajo no ha cambiado”.

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