La “nueva anormalidad”: El aumento de las inundaciones extremas, brevemente explicado

Partes de la costa este de Estados Unidos se han visto afectadas por inundaciones masivas este año, un fenómeno que se espera que se vuelva más común (y peor) a medida que el cambio climático calienta el planeta.

“Es peor que una nueva normalidad. Yo lo llamo una nueva anormalidad”, dice Michael Mann, científico climático de la Universidad de Pensilvania.

El verano pasado, la ciudad de Nueva York experimentó intensas lluvias que dejaron partes de la ciudad bajo el agua. También los suburbios de Filadelfia sufrieron fuertes inundaciones repentinas que inundaron carreteras y mataron a cinco personas.

A principios de este año, Vermont también experimentó fuertes inundaciones que atraparon a personas en sus hogares y dañaron carreteras y edificios. A nivel mundial, países como Corea del Sur , Pakistán y Turquía han sufrido inundaciones destructivas que han desplazado a millones de personas y obligado a evacuaciones en el último año.

«Todo el mundo es susceptible a estos impactos», dijo Mann. “El oeste, el centro y el este de Estados Unidos, Europa y Asia, siendo uno de los mejores ejemplos las inundaciones del año pasado en Pakistán, que desplazaron a más de 30 millones de personas”.

A medida que la Tierra se calienta, la atmósfera puede retener más agua, lo que provoca precipitaciones más intensas cuando llueve y, como resultado, una mayor probabilidad de inundaciones.

Un aumento de 1 grado centígrado en la temperatura de la atmósfera corresponde a un aumento del 7 por ciento en el vapor de agua que es capaz de retener, según el Centro para Soluciones Climáticas y Energéticas .

Y las estimaciones sugieren que las temperaturas globales podrían superar un umbral de aumento de 1,5 grados Celsius en algún momento de la década de 2030, lo que significa que vendrán muchas más lluvias.

Hablamos con cuatro científicos del clima sobre los factores detrás del aumento del clima extremo y cómo el gobierno podría responder para combatirlo y aliviar su impacto. Estas entrevistas han sido editadas y condensadas para mayor claridad.

¿Las inundaciones se están volviendo más frecuentes e intensas en general? ¿Y qué está causando esto, de ser así?

Richard Seager, Columbia: En general, sabemos que las precipitaciones intensas están aumentando en prácticamente todo el mundo, como resultado del aumento de las temperaturas atmosféricas.

Nunca existe una relación exacta, ni una a una entre precipitaciones intensas e inundaciones de ríos. Pero ciertamente se podría decir que es más probable que las precipitaciones fuertes y más intensas  causen los tipos de inundaciones que hemos visto.

Sabemos por los modelos climáticos, y por una simple teoría, que la atmósfera puede retener más humedad a medida que se calienta. Sabemos que esto puede suceder desde hace décadas y parece estarse volviendo realidad.

Daniel Swain, UCLA: Retrocedamos un poco. Antes de hablar de inundaciones, hablemos de precipitaciones extremas. Esa es la causa más certera de las inundaciones terrestres, ya que se recibe demasiada agua del cielo demasiado rápido, generalmente en forma de lluvia.

Una de las señales del cambio climático es el aumento tanto del calor extremo como de las precipitaciones extremas. Y esto es cierto en casi todas partes.

Las inundaciones son un poco más complicadas, porque obviamente se necesitan lluvias intensas y extremas para que se de algún tipo de inundación, pero también las condiciones antecedentes son muy importantes.

Si esas lluvias se producen en mitad de una sequía extrema, donde el suelo está muy seco, todo ese agua tarda más en saturar el suelo y los ríos no tienden a crecer tanto. En el caso de las fuertes lluvias que se han producido en el noreste de Estados Unidos, los suelos estabán muy húmedos, y por tanto, preparados para responder rápidamente a la precipitación.

Michael Mann, Universidad de Pensilvania: El cambio climático está generando un calor anómalo en todo el planeta en general, y aguas oceánicas más cálidas conyevan más humedad en la atmósfera, que está disponible para producir lluvias torrenciales.

Mohammed Ombadi, Universidad de Michigan: En general, el calentamiento global está aumentando la intensidad de las fuertes tormentas.

Hasta hace poco, en la comunidad climática pensábamos que el aumento en la intensidad de las precipitaciones se limita a alrededor del 7 por ciento por cada grado de calentamiento, pero en estudios recientes hay cada vez más evidencia de que el aumento podría ser mucho mayor que eso.

¿Es este año una anomalía o es la nueva normalidad?

Michael Mann, Universidad de Pensilvania: Es peor que una nueva normalidad. Yo lo llamo una nueva anormalidad, y estas inundaciones seguirán volviéndose más extremas a menos que reduzcamos las emisiones de carbono y detengamos el calentamiento continuo del planeta.

Daniel Swain, UCLA: Normalmente trato de evitar el término “nueva normalidad”, no porque no esté relacionado con el cambio climático, sino porque sugiere que hemos alcanzado algo parecido a una meseta estable.

Mientras que, en realidad, la nueva normalidad es un cambio continuo, una escalada continua y algo extremo. Si lo llamamos «normal», suena como: «Está bien, hemos llegado a este punto de inflexión, tenemos que adaptarnos a él». Sin embargo, aún podemos ocuparnos del problema y estar bien”.

Desafortunadamente, si podemos considerarla como una nueva normalidad temporal, pero en 10 años tendremos una nueva normalidad que se ha intensificado más allá de la actual. Veremos eventos como este… y peores.

Richard Seager, Columbia: Veremos cada vez más eventos, ya sean olas de calor, inundaciones o sequías, que pensábamos que, si analizamos nuestros registros climáticos, nunca serían posibles. Debido al cambio climático provocado por el hombre, se crearán situaciones en las que cosas que nunca antes habían sucedido se volverán rutinarias.

En otros 10 o 20 años, no pensaremos que son tan anormales, porque estas cosas sucederán cada vez con más frecuencia.

Mohammed Ombadi, Universidad de Michigan: Es algo así como una nueva normalidad. En el futuro, deberíamos esperar que ocurran más eventos de este tipo. Sin embargo, es importante señalar que esto no significa que en el futuro experimentaremos inundaciones de este tipo todos los años.

¿Puede explicar el aumento de las lluvias intensas en algunos lugares y el aumento de las sequías en otros?

Richard Seager, Columbia: Son dos caras de la misma moneda. Cuando la atmósfera puede retener más humedad, también transporta más humedad de un lugar a otro.

Por ejemplo, en el suroeste de los Estados Unidos, donde hago la mayor parte de mi trabajo sobre sequías, cuando hay sistemas de alta presión con vientos que soplan desde esa zona, se dan las condiciones que provocan sequías en esas zonas. Y la atmósfera está extrayendo humedad de esas regiones. Entonces, cuando la atmosfera se calienta, puede retener más humedad y extraer más humedad de esas áreas, haciendo que ahí se intensifiquen las sequías.

Con una atmósfera más cálida, se pueden producir sequías más extremas y también precipitaciones más extremas, y están conectadas por la capacidad de la atmósfera de retener más humedad, y por lo tanto, mover más humedad de un lugar a otro, creando así extremos en ambos lados del espectro.

¿Cuán efectiva es la previsión cuando se trata de predecir inundaciones graves y advertir a la gente?

Daniel Swain, UCLA: Podemos decir que las previsiones son muy efectivas, lo cual es una buena noticia.

Si nos fijamos en las predicciones de la NOAA para las inundaciones que se dieron en el noreste de EE. UU., con varios días de antelación, había predicciones públicas que decían: «Es posible que se produzca una inundación importante». El día anterior, fue como, «Estamos muy seguros de que este evento será potencialmente tan malo como lo que ocurrió con el huracán Irene, o incluso peor», que es exactamente lo que sucedió.

Por lo tanto, no podemos criticar el nivel de precisión y coherencia de las predicciones. Eso no significa que toda la población reciba el mensaje. Pero eso no es tanto un problema de pronóstico como lo es un problema de comunicación y de generar un sistema de mensajería masiva eficiente.

¿Cómo pueden responder las personas y los gobiernos al aumento de inundaciones más graves?

Daniel Swain, UCLA: Además de estar atento al clima y tomar en serio las advertencias, como individuo, es difícil adaptarse al mayor riesgo de precipitaciones extremas e inundaciones repentinas. Supongo que hay que tener en cuenta dónde se encuentra cada persona durante los eventos, saber si su hogar, su lugar de trabajo o los lugares donde pasa tiempo por otras razones están en riesgo durante estos eventos, pero creo que ese es un consejo débil.

Son los gobiernos locales y regionales los que tienen que prepararse en términos de planificación y adaptación.

Las ciudades, los condados y los gobiernos locales actualizan los planes de respuesta a emergencias, actualizan la infraestructura a medida que las cosas envejecen, reconstruyen cosas nuevas, ya sean drenajes pluviales o alcantarillas, o restauran llanuras aluviales para que haya menos riesgo para las áreas pobladas adyacentes. Sea como sea, todos estos tipos de intervenciones deben tener en cuenta el clima.

Ninguna ciudad, ningún gobierno regional debería estar construyendo nada o restaurando ninguna infraestructura sin tener en cuenta el cambio climático. Y teniendo en cuenta también el cambio climático futuro, no sólo cuánto han cambiado las cosas hasta la fecha, sino cuánto es probable que cambien en las próximas décadas.

Cuando se trata de inundaciones, específicamente, un ejemplo sería en áreas urbanas: hay drenajes pluviales y alcantarillas que tienen una capacidad máxima fija, pudiendo soportar ciertos pies cúbicos por minuto. Llegan al máximo y luego las cosas se complican cuando se exceden. Parte de esto es tener una infraestructura de una mayor capacidad.

Pero la otra parte es, en cierto modo, lo contrario, permitir que el agua haga su trabajo de forma segura o al menos semicontrolada. Es por eso que cosas como los retrocesos de ríos y arroyos, los retrocesos de los diques o la restauración de las llanuras aluviales es importante porque, por supuesto, si construyes justo en una llanura aluvial, adivina qué pasará cuando haya una inundación, Vas a arrasar las estructuras y toda esa infraestructura que se construyó justo en los márgenes de esta llanura aluvial natural.

Michael Mann, Universidad de Pensilvania: Obviamente es fundamental una mejor respuesta de emergencia, pero excederemos nuestra capacidad de adaptación para hacer frente a estos eventos si no abordamos el problema en su origen, que es principalmente la continua quema de combustibles fósiles para obtener energía y transporte.

Richard Seager, Columbia: La lección de cara al futuro es comenzar a planificar cómo nos vamos a adaptar a cosas que nunca antes habíamos visto.

Necesitamos pensar en cómo las poblaciones van a afrontar el calor extremo, cómo nuestra infraestructura va a afrontar las precipitaciones e inundaciones extremas. Tenemos que pensar en todo eso y comenzar a hacer cambios ahora en función de lo que esperamos que suceda en el futuro.

Lo que ya le hemos hecho al sistema climático conducirá a un mayor calentamiento en el futuro. Así que muchos de estos cambios de los que estamos hablando en el corto plazo son prácticamente inevitables.

Cualquier cosa que hagamos en términos de prevención ciertamente puede evitar que la situación empeore tanto como lo haría de otra manera. Y la recompensa en las próximas décadas será enorme.

Si nos tomamos en serio la reducción de emisiones ahora mismo, no saldremos de este problema inmediatamente porque tenemos mucho calentamiento del sistema climático que está actualmente en proceso.

Mohammed Ombadi, Universidad de Michigan: Es poco lo que se puede hacer a nivel individual. La mayoría de los esfuerzos necesarios para la adaptación deben realizarse a nivel de gobierno local, estatal y federal. Sin embargo, las personas pueden hacer frente a esas inundaciones evitando construir viviendas en regiones vulnerables a deslizamientos de tierra y laderas de colinas que pueden verse gravemente afectadas por esos aguaceros torrenciales.

La conclusión aquí es que nuestra infraestructura fue diseñada para un clima que ya no existe. Esto queda muy claro con las inundaciones en curso en el noreste de EE. UU., mientras escuchamos noticias sobre carreteras y puentes arrasados, vías de ferrocarril dañadas y casas inundadas. Necesitamos cambiar la forma en que diseñamos y construimos infraestructura para estar en línea con el aumento de los eventos extremos de precipitaciones predichos por los científicos del clima.

En Azada Verde trabajamos cada día para luchar contra los terribles efectos del cambio climático a través del uso de energías limpias y sostenibles. Puedes ayudarnos pulsando en el siguiente link. 

Fuente: https://www.nytimes.com/2024/03/28/climate/landfills-methane-emissions.html